在很长一段时间里,湖人球迷注意到祖巴茨只有这么几个场合——场上球员打出精彩表现后他起立鼓掌欢呼挥毛巾;比赛局势无关胜负他来打“垃圾时间”;偶尔上场还出现“黄油手”被球迷在网上批评。

除了这么几个场合外,祖巴茨大部分时间都坐在湖人板凳席的最末端。有些时候他连球队的第三中锋都算不上——新秀瓦格纳会在球队打小个阵容是被推上五号位。似乎,这位来自克罗地亚的年轻人,就这样被遗忘在斯台普斯中心的那个角落里。

不过,命运有时候就是这么让人琢磨不透,因为主力中锋麦基生病,不想改变球队轮换次序的沃顿没有让钱德勒首发,而是抽调祖巴茨成为球队的正印中锋。估计沃顿自己都只是把这当成一个“权宜之计”,但没想到祖巴茨近三场比赛的表现,让他一跃成为了“湖人第五少”和球迷口中的“祖爸爸”。特别是圣诞大战与勇士这一场,祖巴茨10投9中得到18分和11个篮板,还有2次封盖——库里、汤普森和格林三个人加起来,得分也仅比祖巴茨高了6分。

“一战成名”的故事,在这个21岁小伙子身上上演了。

打得好了,祖巴茨也更有心气了。如今,麦基的肺炎已经好得差不多了,很快就能回到球场。这样一来沃顿面前又出现了新问题——是像之前那样让麦基首发,还是继续让祖巴茨打下去呢?

“我觉得自己现在打得很好,”祖巴茨说,“这个问题的决定权虽然不在我的手里,但是我觉得自己值得更多的上场时间。”

祖巴茨的价值,在与勇士一战中,特别是詹姆斯因伤退场后,得到了极大的展现。在勇士追分最凶猛的那一段时间,祖巴茨在进攻端不断地跟隆多打挡拆,然后去冲击对手内线。另外,他还有补篮得分,以及在对手篮下的轻松扣篮。很多人都奇怪,在湖人这样一支万众瞩目、被对手放在显微镜下研究的队伍里,就算祖巴茨上场时间不多,怎么会一上场就发挥出这么明显的作用,而对手还拿他一点办法都没有呢?

原因就是,祖巴茨也打了很多比赛,但那些比赛都没人看见。

由于在正式比赛中鲜有上场机会,所以跟联盟中很多替补球员一样,祖巴茨需要通过三对三的比赛方式,来让自己的身体始终保持着“战备状态”。这种三对三一般都在队内训练时进行,而上个月打三对三的时候,祖巴茨运气很好地跟正在恢复手部伤势的隆多成为了队友。

那时,湖人还没有签下替补中锋钱德勒,祖巴茨为了能够获得上场时间,就抓住机会拼命地跟隆多做各种练习,两人配合的默契程度也是直线飙升。后来“拳王”加盟,祖巴茨上场机会寥寥,可谁能想到当时的苦练,在圣诞节这天开花结果了。

我知道如何打挡拆,而隆多也是这方面的专家之一,”祖巴茨说,“感觉上我已经跟他打了相当长一段时间。我一般都知道自己应该往哪个方向跑,而他也知道我会去哪个位置,以及如何找到我。”同时,湖人队内的两大传球高手——隆多和鲍尔也都不止一次夸奖祖巴茨,说他在相当狭小的空间里,也能抓住队友们通过击地传来的球。看似简单,可不是每个大个子都有这个能力。

与勇士的圣诞大战,祖巴茨在场时湖人净胜对手25分。而在三场首发的比赛里,祖巴茨的正负值从未低于过+13。值得一提的是,跟祖巴茨格外有默契的隆多,面对勇士一战的正负值为+24,仅次于祖巴茨,排名全队第二。

就这样,隆多和祖巴茨在有限的上场时间里,成为了球队里最有效率的一对组合。据统计,两人一起上场的61分钟时间里,湖人平均每百回合净胜对手35.1分。这个数字,比球队内任何其他两位球员的组合都要高。训练场上不知道练了多少次的挡拆,此时就在默默地发挥着作用。

回想起那段枯坐板凳的时光,祖巴茨说最受折磨的并不是身体,而是心灵。“每个人都在说:‘你要时刻准备好,时刻做好上场准备。’你自己也知道你能打,”祖巴茨说,“可是你也明白,很多人在轮换阵容中的位置都比你靠前。此时你只能等,直到前面有人无法上场。这是你唯一的机会,你要抓住。如果你错过了,那接下来20场比赛你就又不会上场了。”

而这一次,祖巴茨这次抓住了那个机会。

回到与勇士的那一战,祖巴茨和队友们的优异表现,让很多主场球迷早早地退场了。在一个暂停的空档,他朝本方休息区走去,每一个队友和教练都过来跟他击掌,钱德勒更是给了他一个大大的拥抱以示祝贺。他重重地坐在椅子上,双臂展开,放在两边的椅背上。此时,祖巴茨看见隆多也接受了队友们的“夹道欢迎”,随后坐在了他的身边。

两人相视一笑。为了这一天,他们做了太多外人看不到的努力。也是在这一天,这些努力都被看到了。

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